La ingeniería es la aplicación de los sueños: las teorías que se vuelven tangibles, el metódico entrelazamiento del libro de texto con la realidad.

Aprendí el arte de soñar cuando era estudiante de secundaria, mientras deambulaba entre las filas de bicicletas modificadas y las linternas rediseñadas de una exposición realizada en Nueva York que celebraba el “Diseño para el otro 90%”, la verdadera mayoría mundial, las legiones de familias que subsisten con muy poca agua y demasiada incertidumbre.

Las paredes del museo estaban cubiertas con fotos brillantes de niños abrazándose frente a bombas de agua recién construidas; pequeñas aldeas agrupadas en torno a una sola computadora; una mujer, con el rostro quemado por el sol y arrugado por una sonrisa, tejiendo cestas a la luz de una bombilla con energía solar. Para el otro 90%, la invención significa transformación. A mí me enseñaron muy temprano a soñar sin límites, crecí alimentando la idea de un mundo de posibilidades infinitas, pero solamente allí, en medio de los pasillos de la exposición sobre la innovación, descubrí a una población para la que la ingeniería significaba la vida.

Considere el teléfono celular.

Como motor del cambio, es un motor románticamente perturbador, una tecnología que atraviesa las fronteras y se nutre de la conexión en todas sus formas: con las redes, con las personas, con el mundo. En zonas de África y la India, los teléfonos móviles desempeñan ya todas las partes al mismo tiempo, banqueros, farmacéuticos y secretarios transformados en uno solo. En los países en desarrollo, el camino hacia la menor resistencia a la modernización está enlazado a la vez con una torre de telefonía.

Durante el almuerzo, como estudiante de segundo año de secundaria, esbocé el proyecto de mis sueños a un médico de la India. Incluso ahora, yo le dije, existe la tecnología para construir una red que una a los pacientes de todas partes con los médicos en cualquier lugar, en el marco establecido por millones de teléfonos móviles. Piense en la promesa que significa facilitar que un médico coloque un estetoscopio virtual o los sensores de un electrocardiograma en el pecho de un paciente desde muchos kilómetros de distancia, le dije.

Había bolsones de cambio en la India, me dijo, y habló con emoción sobre uno de los mejores hospitales de allí –de vanguardia para los estándares locales– que acababa de adquirir una máquina de resonancia de proyección de imagen (MRI). Acepté que se trataba de un progreso, pero le pregunté si la gente no tenía miedo a ese escáner cavernoso, si los pacientes que eran ajenos a las cosas extrañas de la medicina clínica no encontraban incómodo estar tendidos durante un período de tiempo sobre la superficie dura de la cama de resonancia magnética. Me miró sin comprender. En esta clínica moderna, dijo, deslizaban a los pacientes en tablas de cartón.

Después de aquel almuerzo, le prometí que pronto daría seguimiento a nuestra conversación y le enviaría un mensaje. No, me dijo, no utilizaba mensajes electrónicos. Mi información de contacto, mis preguntas, mis ideas y mis sueños tendrían que ser enviados a otro lugar.

Entonces sacó su teléfono.

Construir para el mundo en desarrollo significa observar una caja de paradojas: aquí, los teléfonos móviles eclipsaron primero a las computadoras y luego a la plomería, y en algunos países hay más teléfonos en uso que inodoros. Como estudiante de secundaria, desarrollé herramientas de diagnóstico basadas ​​en teléfonos móviles, específicamente para el mundo en desarrollo, incluyendo una serie de monitores cardíacos de bajo costo construidos para transmitir sonidos cardíacos estetoscópicos y posteriormente datos del electrocardiograma a un teléfono compatible con Bluetooth que podría enviar esos datos a un médico. Durante ese tiempo, descubrí rápidamente algunas de las realidades de los teléfonos móviles. Los médicos voluntarios que trabajan en los países en desarrollo deben reconocer que servir al otro 90% –la mayoría global del mundo– requiere conectar a nuestros pacientes más vulnerables directamente con los médicos, estén donde estén.

El desarrollo en todos los frentes ha ido descartando con firmeza los argumentos tradicionales en contra de la acción. La cuestión nunca ha sido una falta de demanda: las estimaciones de la Organización Mundial de la Salud sitúan a los que viven en países con un escaso o inexistente acceso a los medicamentos controlados por los convenios internacionales sobre las medicinas en la asombrosa cifra de 5.500 millones. Y ya no podemos afirmar que el problema tenga su origen en la falta de tecnología, o que la idea de utilizar las redes de telecomunicaciones para ofrecer servicios de atención de la salud sea una idea demasiado novedosa para su época. Como estudiante, he utilizado poco más que piezas disponibles en las tiendas –un tablero de amplificador de audio reutilizado para ampliar los impulsos eléctricos del latido del corazón humano y convertirlos en una señal detectable, un microprocesador barato comprado en mi tienda de electrónica– con el fin de construir estetoscopios y electrocardiogramas electrónicos. Por menos de 100 dólares encontré que era posible enviar el sonido del latido de un corazón desde el teléfono celular de un paciente al teléfono de un médico, con una claridad suficiente para la mayoría de los exámenes cardíacos básicos.

Las piezas para llevar la telemedicina a los países en desarrollo ya están aquí: las redes celulares y una población con un acceso cada vez mayor a los teléfonos, componentes pequeños y más baratos que nunca, y la tecnología inalámbrica vinculada directamente con los teléfonos para que los instrumentos médicos puedan enviar el pulso y la biometría de los pacientes a los médicos casi en cualquier lugar. Incluso cuando era una joven que se debatía en medio de sueños y preguntas, y las bobinas de cables, entendí el impacto que supone aprovechar los teléfonos móviles para la medicina. Ahora, yo creo que los pacientes del mundo en desarrollo algún día podrían transmitir impulsos a través de mensajes de texto y obtener la opinión de un médico con la tecnología que ya sostienen en sus manos. La pregunta no es cómo, sino cuándo.